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Après le Soleil, Jupiter est le plus grand corps céleste du système solaire, avec une masse presque deux fois et demi supérieure à celle des autres planètes réunies et avec une masse 318 fois supérieure à celle de la Terre et trois fois supérieure à celle de Saturne. En plus d’être en matière de volume, 1317 fois supérieure à celle de la Terre. C’est aussi la plus ancienne planète du système solaire, étant même plus vieille que le soleil ; cette découverte a été faite par des chercheurs de l’Université de Münster en Allemagne.


Dans notre histoire, la géante gazeuse a été exploré à plusieurs reprises par des engins spatiaux, notamment au cours des premières missions Pioneer et Voyager et, plus tard, par l’orbiteur Galileo. Fin février 2007, Jupiter a reçu la visite de la sonde New Horizons, qui a utilisé la gravité de la planète pour augmenter sa vitesse et courber sa trajectoire en route vers Pluton. La dernière sonde à visiter la planète est Juno, qui est entrée en orbite autour de Jupiter le 4 juillet 2016.

Malgré cela, ce n’est pas la planète la plus massive connue : plus d’une centaine de planètes extra-solaires qui ont été découvertes ont des masses similaires ou supérieures à Jupiter. Celle-ci a aussi la vitesse de rotation la plus rapide parmi les planètes de notre système solaire : elle tourne en moins de dix heures sur son axe. Tout compte fait, c’est une sacrée planète.

Les principaux satellites de Jupiter ont été découverts par Galilée Galilée le 7 janvier 1610, d’où leur nom de satellites galiléens. Ils reçoivent leurs noms de la mythologie grecque bien qu’à l’époque de Galilée, ils étaient désignés par des chiffres romains en fonction de leur ordre de proximité de la planète.

La découverte de ces satellites a constitué un point d’inflexion dans le conflit déjà long entre ceux qui ont soutenu l’idée d’un système géocentrique, c’est-à-dire avec la Terre au centre de l’univers, et le système héliocentrique, c’est-à-dire avec le Soleil au centre du système solaire, dans lequel il était beaucoup plus facile d’expliquer le mouvement et l’existence même des satellites naturels de Jupiter.

Les mots ne peuvent pas décrire à quel point la plus grande planète de notre système solaire est belle. Heureusement, les images parlent mille mots, c’est pourquoi nous vous présentons ici quelques-unes des images les plus fascinantes de Jupiter prises par le vaisseau spatial Juno.

Toutes les images de cet article proviennent de la Nasa.



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Pière J. Robin
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