Le Colosse de Rhodes était une énorme statue représentant le dieu patron de la ville, Hélios (le dieu du soleil), et se tenait dans le port de Mandraki de l’île de Rhodes en Grèce. Bien qu’elle soit restée intacte et dans toute sa splendeur pendant un peu plus de 50 ans, sa grande taille et sa présence imposante à l’entrée côtière de Rhodes en ont fait un candidat indéniable comme l’une des sept merveilles du monde antique.


Représentation la plus proche du Colosse de Rhodes. Crédit : Technical Artist Te Hu

Rhodes est une île grecque située à l’intersection de deux anciennes routes commerciales maritimes, au sud-ouest de l’Asie Mineure et près de l’Égypte. Quand Alexandre le Grand mourut en 323 avant notre ère, l’administration de son empire et son avenir étaient incertains. Finalement, trois de ses généraux prirent le contrôle et, à la suite de plusieurs guerres, divisèrent l’empire en trois régions. Rhodes se rangea du côté d’un général, Ptolémée, qui finit par contrôler l’Égypte. Ensemble, ils ont forgé une relation fructueuse, ainsi que le contrôle du commerce en Méditerranée orientale. L’un des autres généraux, Antigone le Borgne, s’est énervé à ce sujet et a essayé de convaincre l’île de Rhodes de se ranger de son côté. Rhodes, bien sûr, s’y est opposé. Antigone fit alors appel à son fils Démétrios (1er Poliorcète) pour envahir Rhodes en 305 avant notre ère. Malgré une armée de 40 000 hommes et 200 navires de guerre, Démétrios n’a pas réussi à percer les impressionnantes défenses de Rhodes et les troupes de secours que Ptolémée avait envoyées.

À la suite de cette victoire décisive, il a été décidé qu’une statue commémorative serait érigée en l’honneur d’Hélios, le dieu patron de Rhodes. Cela s’avérerait plutôt simple pour Rhodes, puisque Démétrios avait laissé derrière lui tout l’équipement que lui et son armée avaient utilisé dans ses tentatives d’invasion, et ainsi les Rhodiens ont pu financer la construction de la statue avec la vente des biens.

Autre représentation du Colosse de Rhodes.  Crédits : Artiste Anonyme, 1760 / Photo: Alamy

Les habitants de Rhodes ont fait appel au sculpteur grec Charès de Lindos en 294 avant notre ère pour couler une sculpture géante en bronze représentant Hélios. Pendant 12 ans, Charès et ses hommes ont travaillé à l’achèvement du monument. Il est généralement admis qu’il a été forgé autour de tours de blocs de pierre, d’une hauteur de 33 mètres. Hélios se tenait sur une base de marbre de 15 mètres de haut, positionnée à l’entrée du port de Rhodes. En utilisant les matériaux qui avaient été fondus à partir des armes laissées par Démétrios, les tours de pierre ont été renforcées avec des poutres de fer et de bronze. La statue terminée aurait probablement représenté Hélios debout, les jambes jointes ou écartées sur deux tours selon les théories, tenant une torche dans sa main droite et une lance dans sa main gauche qui d’ailleurs est très évocatrice de la Statue de la Liberté dans le port de New York. Le Colosse de Rhodes a été achevé en 280 avant notre ère.

Malheureusement, lorsque Rhodes a subi un tremblement de terre en 224 avant notre ère, le Colosse s’est brisé à partir de ses genoux, la partie supérieure tombant au sol. Bien que Ptolémée III ait proposé de le reconstruire, un oracle a conseillé aux Rhodiens de ne pas le faire. Par conséquent, pendant les 900 prochaines années, les ruines du Colosse de Rhodes sont restées posées sur le sol, attirant des visiteurs du monde entier pour en voir l’ampleur massive. Puis, lorsque les Arabes ont conquis Rhodes en 654 après J.-C., les restes ont été brisés et transportés en Syrie, et probablement vendus pièce par pièce. Ainsi s’achève l’histoire de la merveille éphémère du monde antique, le Colosse de Rhodes.

C’était sans doute l’une des statues les plus formidables de l’histoire ancienne.

Crédit-Image à la une : Tony Hisgett



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